Summary of the San Diego ACLU’S Immigrants’ Rights Work

Spring 2011

Since 1933, the American Civil Liberties Union of San Diego and Imperial Counties has fought for the basic human rights and dignity of immigrants and all people living in this region of the U.S.-Mexico border.

Early Years

Our founder, Helen Marston, first launched our immigrants’ rights work in 1933 by fighting for the rights of farm workers who were mostly Mexican immigrants to assemble and organize in Imperial County.

At the height of the Depression, farm workers faced severe repression simply for seeking to meet to discuss working conditions and how to organize for improvements. The use of tear gas by police and vigilantes in a raid on an organizing meeting in a crowded meeting hall allegedly resulted in the death of a child, further enflaming tensions. In 1934, the ACLU sued to protect the workers’ rights to meet without harassment. Marston and the ACLU’s attorney A.L. Wirin encountered physical harassment and intimidation by vigilantes opposed to the ACLU’s protection of basic rights. Wirin was abducted, taken to the desert, beaten, and left for dead, but survived to report the ordeal and continue the fight.

In a case that benefited all immigrants and people of color in the United States, Wirin won a landmark Supreme Court victory on behalf of a mixed status San Diego farming family, the Oyamas. The decision in Oyama v. California overturned discriminatory land seizures by the government and applied new legal standards that became the basis for protecting the equal rights of all people of color in the United States.

Border Crossing Deaths

In 1999, the San Diego ACLU staked its leadership role in fighting the tragedy of needless deaths of border crossers that results from the border enforcement policies of the United States, in particular Operation Gatekeeper. That year, the San Diego ACLU submitted a petition to the Inter-American Commission on Human Rights alleging that U.S. border enforcement-deterrence strategies violated the right to life under Article I of the American Declaration of the Rights and Duties of Man.

Sadly, fifteen years later, the deaths continue, and the rate of deaths has increased. With the Comisión Nacional de los Derechos Humanos, the San Diego ACLU issued a seminal report on the issue, Humanitarian Crisis: Migrant Deaths at the U.S.-Mexico Border (October 2009) and sent another plea for intervention to the Inter-American Commission. The report documented the more than 5,000 crossing deaths that have resulted since the start of Operation Gatekeeper in 1995. It recommended concrete, achievable means by which the U.S. government could easily reduce the number of deaths.

Responding to the Resurgence of Anti-Immigrant Policies and Actions

Particularly in the past five years, our work on human rights issues with partner organizations along and on both sides of the U.S.-Mexico border and on immigrants’ rights have increased dramatically.

In 2006, the ACLU led a coalition of civil rights groups to overturn an ordinance in Escondido, California, that prohibited land owners from renting to undocumented immigrants. The ordinance violated the Equal Protection Clause because it denied public education to children of the undocumented, and also forced citizens to take on federal law enforcement duties. The city settled the suit, permanently enjoining the ordinance and paying plaintiff’s legal fees. On the heels of the legal victory, we helped pass a law to prevent such ordinances, making California the first state in the country to expressly preclude these anti-immigrant ordinances at the local level. The San Diego ACLU is currently involved in advocacy and organizing in Escondido, to prevent further ordinances like this and laws like SB 1070 being passed here in our county.

A synopsis of our work in the past five years that affects the rights and lives of individuals and communities on both sides of the U.S.-Mexico border appears below:

  • Challenging unsafe farm working conditions: With the ACLU of Southern California in Los Angeles, the San Diego ACLU filed a lawsuit last summer against California agencies that fail to live up to their constitutional and statutory duties to protect the health and safety of farm workers.
  • Challenging inadequate medical care for immigration detainees: The San Diego and National ACLU continue to litigate a challenge to the grossly inadequate medical care provided to detainees at San Diego’s privately run immigration detention center. This litigation arose in part from our work drawing attention to the plight of Francisco Castaneda, who died of penile cancer after U.S. officials refused him treatment at the San Diego immigration detention center.
  • Challenging overcrowding of immigration detainees: The San Diego and National ACLU successfully challenged the unsafe and unsanitary overcrowding at the San Diego immigration detention center.
  • Challenging the treatment of mentally ill immigrants: The San Diego ACLU challenged the deportation of a paranoid-schizophrenic Mexican citizen who was provided neither a hearing to determine his mental competency nor a guardian to protect his interests. San Diego ACLU advocacy has also ended the inhumane shackling and isolation of mentally ill immigration detainees at an acute mental health care facility in San Diego. The San Diego ACLU and allies went have won an important preliminary victory in a class action case to establish the right to appointed council and the right to a detention hearing for mentally ill immigration detainees. Several of these clients in the class action case are Mexican immigrants have been released as a result of our litigation.
  • Challenging the deportation of students: San Diego ACLU, working with the American Friends Service Committee, successfully obtained the readmission to the United States of three high school students who had been arrested by Border Patrol on their way to school and summarily deported to Mexico without any due process.
  • Challenging anti-immigrant laws: ACLU is challenging in court and on the streets the new anti-immigrant law passed in Arizona (SB 1070), which requires local police to demand papers proving U.S. citizenship or immigration status from anyone they stop, detain or arrest on an undefined “reasonable suspicion” of being undocumented. Just days after the Arizona legislature voted in favor of SB 1070, the ACLU organized a coalition of more than 40 organizations to publically stand up in opposition to the irresponsible and inhumane law. The San Diego ACLU also sent a staff member to Arizona to assist in the preparation of the lawsuit and communication with concerned residents. The Department of Justice has challenged the S.B. 1070 in federal court, claiming that the law is in fact unconstitutional.
  • Challenging the indefinite detention of asylum seekers: The San Diego ACLU has engaged in path breaking litigation to establishing important new constitutional limits on the length of time that an arriving asylum seeker may be detained. ACLU also obtained the release of a transgendered asylum seeker from Mexico who had been granted protection in the United States but who the government continued to detain.
  • Challenging delays in the naturalization process: The San Diego and National ACLU successfully litigated a challenge to significant and unreasonable delays in the government’s processing of naturalization applications.
  • Challenging immigration checkpoints: The San Diego ACLU continues to call attention to the emerging “checkpoint society” in San Diego that threatens the rights of immigrants and non-immigrants alike. We have advocated for greater oversight of Border Patrol checkpoints and convinced the city of Escondido to change its checkpoint practices. We are currently monitoring the ongoing “traffic safety checkpoints” in Escondido to make sure the Escondido Police Department is not treating them like immigration checkpoints. Watch the ACLU video about the expanding “Fourth Amendment-Free Zone” affecting nearly two-thirds of all the U.S. population.
  • Challenging the treatment of immigrants during emergencies and natural disasters: After the mistreatment of immigrants during the 2007 San Diego wildfires, the San Diego ACLU and allies issu ed a damning report about the mistreatment of immigrants. The San Diego ACLU then led a public advocacy campaign and drafted legislation that was enacted to prevent racial profiling during emergencies and natural disasters. The San Diego ACLU received a grant from the Red Cross to develop curriculum and plans to prevent such mistreatment during future disasters.
  • Challenging harassment and deportation of day laborers: The San Diego ACLU has long engaged in advocacy for the rights of day laborers. Along with allies, the organization conducted legal observation to ensure that day laborers were not being harassed for exercising their constitutional rights to seek work and assemble in public. We also successfully prevented the harassment of prospective employers of day laborers through a legal challenge.
  • Challenging discriminatory practices against immigrant workers: The San Diego ACLU and its partners are actively engaged in advocacy to safeguard and protect immigrant rights in the workplace. To this end, the ACLU seeks to uphold existing labor laws and anti-discrimination laws to ensure that they provide meaningful protection to workers. The San Diego ACLU is also engaged in advocacy against the E-Verify system, a flawed mechanism which screens prospective workers immigration status.
  • Challenging Border Patrol violence: The San Diego ACLU has sought more humane policies and practices by U.S. Border Patrol, including consistently objecting to the use lethal force against rock throwers after several incidents where Border Patrol fatally shot Mexican nationals in Mexican territory. Read the San Diego ACLU letter to the U.S. Congress calling for an investigation of these incidents.
  • Fighting for equal access to quality education: All students should be prepared to become lifelong learners in the ever-changing global economy, and be prepared for their choice of post-secondary education. Yet, schools in the San Diego region provide inferior opportunities at schools with larger populations of Latinos, African Americans, and immigrants. The San Diego ACLU has worked with a large coalition of groups to ensure that all students have access to rigorous curriculum that teaches core academic skills required for college admission and training programs.
  • Fighting to end the discriminatory, flawed, and expensive death penalty: The San Diego ACLU, along with the ACLU affiliates in Los Angeles and San Francisco, is striving to curtail the death penalty, which disproportionately is applied to Latinos, African Americans, and people of color. The quality of an individual’s legal defense, the race of both victim and alleged perpetrator, and the geographic location where the incident took place have more influence on who will be sentenced to die than the facts of the crime.

Resumen del trabajo de Justicia Fronteriza y Protección de los Derechos de los Migrantes de la ACLU de San Diego

Preparado en el verano del 2010

Desde 1933, la ACLU de los Condados de San Diego e Imperial se ha dedicado a luchar por derechos humanos, libertades civiles, y la dignidad de los inmigrantes y la gente que vive en la región fronteriza con los Estados Unidos y México.

Primeros Años

Nuestra fundadora, Helen Marston, empezó nuestro trabajo en el área de los derechos de inmigrantes en 1933 cuando lucho por el derecho de los trabajadores de campo, mismos que en su mayoría eran inmigrantes Mexicanos, de congregar y organizarse en el Condado de Imperial.

Durante la época de la Depresión, los campesinos tuvieron que enfrentar represalias simplemente por reunirse para discutir sus condiciones laborales y para organizarse para discutir cómo mejorar su situación. El uso de gas lacrimógeno, por parte de la policía y vigilantes, durante una redada llevada a cabo durante un de estas juntas resulto en la muerte de un niño, dando como resultado una intensificación de tensiones. En 1934, la ACLU metió una demanda para proteger el derecho de los inmigrantes de reunirse sin temor a ser hostigados. Marston y el abogado de la ACLU, A.L. Wirin fueron acosados e intimidados por los vigilantes opuestos a las protecciones de derechos básicos defendidos por la ACLU. Wirin fue secuestrado, llevado al desierto, golpeado y dado por muerto, pero sobrevivió y pudo reportar el incidente y continuar con la lucha.

En un caso que fue de gran beneficio para los inmigrantes y en general para la gente de color en los Estados Unidos, Wirin gano un caso ante la Suprema Corte a nombre de una familia de estatus mixto en San Diego, los Oyamas. La decisión en Oyama v. California revoco las confiscaciones discriminatorias de propiedad por parte del gobierno y puso en vigor nuevos estándares legales que se tornaron en la base de protección equitativa para toda la gente de color en los Estados Unidos.

Muertes Fronterizas

En 1999, la ACLU de San Diego destaco su liderazgo en la lucha en contra de la muerte innecesaria de la gente que cruza la frontera como resultado de las políticas fronterizas de los Estados Unidos, en particular de la Operación Guardián. Durante ese año la ACLU de San Diego sometió una petición a la Comisión Inter-Americana de Derechos Humanos afirmando que las políticas utilizadas por las agencias fronterizas estadounidenses violaban el derecho a la vida bajo el Artículo I de la Declaración Americana de los Derechos y Obligaciones del Hombre.

Desafortunadamente quince años después, las muertes continúan y los índices de muerte han aumentado. Con la Comisión Nacional de los Derechos Humanos, la ACLU de San Diego promulgo un reporte sobre el tema, Políticas Letales, Muros Mortales (Octubre 2009) y pidió que la Comisión Interamericana interviniera. El reporte documento más de 5,000 muertes fronterizas que has resultado desde el comienzo de Operación Guardián en 1995. Recomendó maneras concretas y alcanzables por medio de las cuales el gobierno estadounidense podría fácilmente reducir el número de muertes fronterizas.

Respondiendo al Resurgimiento de Políticas y Acciones Anti-Inmigrantes

Particularmente en los últimos cinco años, nuestro trabajo en el área de derechos humanos con organizaciones aliadas a lo largo y en ambos lados de la frontera E.U. – México ha incrementado dramáticamente. En el 2006, la ACLU fue líder de una coalición de grupos de derechos civiles que ayudaron a revocar una ley enEscondido, California, que prohibía a terratenientes el rentar sus propiedades a inmigrantes indocumentados. La ley violaba la Clausula de Protección Equitativa porque negaba acceso a educación publica para los hijos de la gente indocumentada y también forzaba a ciudadanos a tomar las obligaciones de agencias del orden publico a nivel federal. La ciudad opto por resolver la demanda y prohibió de manera permanente la ley, también pago los gastos legales del demandante. Inmediatamente después de esta victoria legal, ayudamos a pasar una ley para prevenir este tipo de políticas, volviendo a California en el primer estado en el país que expresamente previene este tipo de reglamentos anti-inmigrantes a nivel local.

Seguido se encuentra un resumen de nuestro trabajo durante los últimos cinco años que concerniendo los derechos de personas y comunidades en la frontera de los Estados Unidos y México:

  • Cuestionando condiciones inseguras del trabajo agrícola: Recientemente la ACLU de San Diego (ACLU) presento una demanda en contra de algunas agencias del estado de California que no han cumplido con su tarea constitucional de proteger la salud y el bienestar de los campesinos.
  • Cuestionando el tratamiento médico inadecuado de los inmigrantes detenidos: La ACLU continua litigando en contra de la pobre atención medica que se le provee a la gente detenida en el centro de detención en la ciudad de San Diego, mismo que pertenece a una entidad privada. Este caso surgió al tratar de sacar a luz el caso de Francisco Castaneda. El Sr. Castaneda falleció de cáncer en el pene después de que oficiales se rehusaron a darle el tratamiento indicado para su condición en el centro de detención en San Diego.
  • Cuestionando el hacinamiento de los inmigrantes detenidos: La ACLU cuestiono exitosamente las condiciones peligrosase insalubres del amontonamiento de inmigrantes en el centro de detención en San Diego.
  • Cuestionando el tratamiento dado a los inmigrantes con enfermedades mentales: Recientemente la ACLU presento una demanda para cuestionar la deportación de un ciudadano Mexicano que sufría de esquizofrenia-paranoica quien no fue proveído de una audiencia para determinar su competencia mental así como tampoco un guardián que protegiera sus intereses. La ACLU recientemente también abogo para terminar con la forma inhumana en que fueron esposados y aislados inmigrantes detenidos en una institución de salud mental en San Diego.
  • Cuestionando la deportación de estudiantes: La ACLU recientemente obtuvo exitosamente la readmisión a los E.U. de tres estudiantes preparatorianos que fueron arrestados por la Patrulla Fronteriza cuando iban camino a la escuela y fueron deportados a México sumariamente sin ningún proceso legal.
  • Cuestionando la detención indefinida por los que procuran asilo: La ACLU participo en litigios estableciendo nuevos límites constitucionales respecto al lapso temporal en que alguien que llegue buscando asilo pueda ser detenido. La ACLU también obtuvo recientemente la liberación de un procurador de asilo transgénero proveniente de México a quien ya se le había concedido asilo en los E.U. pero que el gobierno continuo deteniendo.
  • Cuestionando leyes anti-inmigrantes: La ACLU está cuestionando en corte y en las calles la nueva ley anti-inmigrante pasada en Arizona (SB 1070), la cual requiere que la policía local exija documentos demostrando ciudadanía estadounidense o el estatus migratorio de cualquier persona que paren, sean detenidos o arrestados bajo una indefinida “sospecha razonable” de ser indocumentados. Días después de que la legislatura de Arizona voto a favor de pasar SB 1070, la ACLU organizo una coalición de más de 40 organizaciones para que públicamente expresaran su oposición a esta ley irresponsable e inhumana. La ACLU de San Diego también mando a un miembro de su equipo a Arizona para asistir en la preparación de la demanda y comunicación con la comunidad.
  • Cuestionando las demoras en el proceso de naturalización: La ACLU exitosamente llevo a cabo un litigio cuestionando demoras irrazonables en el procedimiento gubernamental a solicitudes de naturalización.
  • Cuestionando retenes de inmigración: La ACLU continua llamando la atención respecto de la emergente “sociedad de retenes” en San Diego que amenaza los derechos de inmigrantes y no inmigrantes por igual. Nosotros hemos abogado por una mayor supervisión de los retenes de la patrulla fronteriza y convencimos a la ciudad de Escondido, CA a cambiar su manejo de retenes. Por favor de ver el video sobre el tema de “La Cuarta Enmendia-Zona Franca” que afecta casi dos tercios de la población en Estados Unidos.
  • Cuestionando el tratamiento de inmigrantes durante emergencias y desastres naturales: Después del maltrato sufrido por inmigrantes durante los incendios del 2007 en San Diego, la ACLU de San Diego y aliados salieron con un reporte negativo sobre el maltrato de inmigrantes. La ACLU de San Diego fue líder en una campaña de abogacía y escribió el lenguaje para legislación que fue puesta en vigor para prevenir el uso de perfiles raciales durante emergencias y desastres naturales. La ACLU de San Diego recibió recientemente una beca de la Cruz Roja para desarrollar un currículo y planes para prevenir este tipo de maltrato durante futuros desastres.
  • Cuestionando el hostigamiento y la deportación de jornaleros: La ACLU de San Diego tiene una larga historia de abogar por los derechos de los jornaleros. Junto con nuestros aliados, la organización ha llevado a cabo observación legal para asegurarse de que los jornaleros no sean acosados por ejercer sus derechos constitucionales de buscar trabajo y reunirse en público. Tambien prevenimos el acosamiento de posibles jefes de jornaleros por medio de nuestro reto legal.
  • Cuestionando violencia de la Patrulla Fronteriza (Border Patrol): La ACLU de San Diego ha buscado que la Patrulla Fronteriza imponga políticas y prácticas mas humanitarias, incluyendo el constantemente levantar objeciones al uso de la fuerza letal en contra de gente que avienta pedradas, después de que hubo varios incidentes donde la Patrulla Fronteriza baleo a ciudadanos Mexicanos en territorio Mexicano. Favor de leer la carta que la ACLU de San Diego envió al Congreso exigiendo una investigación de estos incidentes.
  • Luchando para acceso equitativo a educación de calidad: Todos los alumnos deben de estar preparados para volverse en alumnos de por vida en esta economía global siempre cambiante, y deben de estar preparados para cualquier tipo de educación post-secundaria que quieran recibir. Sin embargo, las 4escuelas en la región de San Diego proveen oportunidades inferiores en las escuelas con números altos de Latinos, Afro-Americanos e inmigrantes. La ACLU de San Diego ha trabajado con una coalición grande de grupos que buscan asegurarse de que todos los alumnos tengan acceso a un currículo riguroso que ensene las habilidades académicas requeridas para admisión a la universidad y programas de entrenamiento.
  • Luchando para terminar con la costosa, discriminatoria y defectuosa pena de muerte: La ACLU de San Diego, junto con las oficinas de la ACLU en Los Ángeles y San Francisco, están tratando de terminar el uso de la pena de muerte que es aplicada desproporcionalmente en contra de Latinos, Afro-americanos, y gente de color. La calidad de la defensa legal, la etnicidad de tanto la víctima como el autor del crimen, y la zona geográfica donde el incidente se llevo a cabo tienen más influencia sobre quien será sentenciado a muerte que los hechos del crimen.